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El orígen de los símbolos matemáticos

Estamos habituados desde nuestros primeros años escolares a reconocer, junto con las cifras, una serie de símbolos aritméticos tales como el de la suma (+) y la multiplicación (x), etc. Muchos pensarán que estos símbolos son tan antiguos como las letras o tal vez como los propios números, sin embargo, no es así. A medida que el álgebra fue progresando, los matemáticos, para facilitar la escritura de las fórmulas, fueron introduciendo, con más o menos éxito, nuevos símbolos operativos.

  • El matemático alemán Michael Stifel (1485 -1567) en su obra Arithmetica Integra popularizó los símbolos “+” y “” desplazando a los signos “p” (plus) y “m” (minus). Según el matemático español Rey PastorWidmann (1888-1962), los signos “+” y “-” fueron utilizados por primera vez por el científico alemán (1460-1498).
  • Robert Recode (1510-1558), matemático y médico inglés, fue el creador del símbolo “=“. Para él no había dos cosas más iguales que dos lineas rectas paralelas.
  • El símbolo que conocemos como “raíz de” apareció por primera vez en un libro alemán de álgebra de 1525. Antes, para designar la raíz de un número se escribía literalmente “raíz de …”. Para abreviar se usó simplemente la letra “r“, pero cuando los números eran grandes se alargaba el trazo horizontal de la misma dando origen al símbolo que utilizamos hoy en día.
  • El matemático François Viète (1540 – 1603) fue el primero en utilizar letras para designar las incógnitas y constantes.
  • A Tomas Harriot (1560 – 1621) le debemos los signos actuales de “>” y “<“, y el “.” como símbolo de multiplicación.
  • Los símbolos de multiplicación “x” y división “:” fueron introducidos por el matemático William Oughtred (1574-1660) en el año 1657.
  • KRAMP (1808) introduce el símbolo ! , para designar los factoriales.
  • PIERRE BOUGUER (1698-1758) introdujo los signos de “mayor o igual que” y “menor o igual que”: ≥ ≤.

Al principio las fórmulas matemáticas eran una especie de imitación del lenguaje hablado, algo así como si en vez de 40 + 50 – 3 =87 escribiésemos “40 más 50 menos 3 igual a 87“. Tal manera de proceder se ha llamado “cálculo literal” o “álgebra retórica“. Digamos, de paso, que la palabra álgebra viene del árabe al-yabra, “la reducción“.

  • GIROLAMO CARDANO (1501-1576), en Italia, escribe su Ars Magna, primer tratado de álgebra merecedor de este nombre, según Rey Pastor, en el que da un salto notable del álgebra retórica a la simbólica.
  • FRANÇOIS VIÈTE (1540-1603), francés, dio un paso decisivo en la historia del álgebra. Curiosamente Viète no era matemático de profesión, sino jurista y abogado, sin embargo, en frase de Colerus, “la humanidad le debe algo realmente original” al utilizar el álgebra simbólica en su obra In artem analiytical isagoge (1591) es decir, Introducción a la ciencia analítica; pero su notación era todavía complicada y se alternaba con palabras en abreviatura e incluso no abreviadas.


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  1. Eva
    26 septiembre, 2008 en 2:50 am

    ¿Cómo puedo leer el contenido de In artem analiyticam isagoge? Gracias

  2. 29 octubre, 2008 en 1:57 pm

    ola

  3. valeria
    26 agosto, 2009 en 2:45 pm

    Al igual que eva ¿dónde y como puedo leer el contenido del libro de viete?
    si tienes algo más de este matemático francés te agradecería que me lo enviaras
    Gracias

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